Salud A-Z Enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC)

La enfermedad pulmonar obstructiva crónica (EPOC) afecta a unos 210 millones de personas en el mundo, y se prevé que en el año 2020 esta patología se habrá convertido en la cuarta causa de muerte en todo el mundo. En España se estima que un 10% de los mayores de 40 años padece EPOC, aunque más del 70% de ellos están sin diagnosticar.

¿Qué es la EPOC y cuáles son sus causas?

La EPOC produce una dificultad cada vez mayor para respirar, debido a una bronquitis crónica (inflamación de los bronquios con producción de mucosidad) y al enfisema, que a la larga va a provocar la destrucción del tejido pulmonar. Aunque pueden darse por separado, lo más frecuente es que la EPOC sea una combinación de enfisema y bronquitis.

La principal causa de la EPOC es el tabaquismo. Cuanto más tiempo y más cigarrillos fume una persona, mayor probabilidad tendrá de desarrollar EPOC, pero también puede producirse en fumadores pasivos.

Sin embargo, hay otros factores que también favorecen la enfermedad, como cocinas y sistemas de calefacción de leña, carbón, polvo y sustancias químicas, polución atmosférica...

Síntomas de EPOC

Disnea: falta de aire o dificultad para respirar.
Tos y expectoración, que casi siempre precede el comienzo de la disnea.
Infecciones respiratorias frecuentes.
Intolerancia al ejercicio: fatiga y debilidad en las piernas al final del ejercicio.
Otros síntomas: anorexia y pérdida de peso en fases avanzadas de la enfermedad; sueño excesivo durante el día debido a los trastornos respiratorios durante el sueño (apnea), que no permiten descansar bien.

La bronquitis crónica se define por la presencia de tos y expectoración durante más de 3 meses al año y durante más de 2 años consecutivos.

Y se debe sospechar que una persona puede tener EPOC si fuma, es mayor de 40 años y tiene síntomas respiratorios, aunque para confirmar el diagnóstico es necesario practicarle una espirometría, prueba que mide la capacidad pulmonar.

Prevención y medidas generales de tratamiento

Aunque no existe un tratamiento que cure la EPOC, sí puede prevenirse y hay tratamientos para controlar los síntomas y hacer que la enfermedad avance más lentamente. Igualmente se puede mejorar la calidad de vida y el pronóstico de los pacientes con EPOC. Esto supone mejorar la tolerancia al ejercicio y el estado de salud y al mismo tiempo prevenir las complicaciones.

La mayor parte de los medicamentos usados en el tratamiento de la EPOC se administran por vía inhalatoria.

  • La inhalación es un procedimiento que hace que los medicamentos lleguen a los bronquios y al pulmón con la respiración (inspiración).
  • Tomar estos medicamentos por vía inhalatoria no es tan fácil como tomar una pastilla o un comprimido, por lo que es necesario un aprendizaje.

Para ver cómo se usan todos los medicamentos inhalados consultar el Aula de respiratorio de la Escuela de Pacientes.

Consejos de autocuidado en pacientes con EPOC

  • Dejar de fumar es lo más importante en el tratamiento de la persona que sufre EPOC. Es la única medida que se ha demostrado útil para frenar la enfermedad.
  • Como enfermos crónicos que son, los pacientes con EPOC deben vacunarse frente a la gripe cada año y frente al neumococo cada cinco años, para disminuir el riesgo de contraer infecciones (sobre todo las neumonías) que empeoren el estado de salud.
  • La realización de ejercicio físico regular (sobre todo, caminar) es recomendable en cualquier momento de la enfermedad. El ejercicio ayuda a mantener la fuerza muscular en las piernas. Es necesario aumentar poco a poco la distancia y el tiempo que se emplea en caminar.
  • En casa, evitar el aire frío y los cambios bruscos de temperatura, evitar respirar humo de tabaco y reducir la contaminación eliminando el humo de la chimenea y otros irritantes. Esto disminuirá la posibilidad de contraer infecciones respiratorias.
  • Seguir una dieta saludable a base de pescado, carnes blancas o magras y frutas y verduras. Evitar las comidas pesadas, alimentos flatulentos (legumbres, coles, etc). Las personas con exceso de peso deben adelgazar.
  • Evitar consumir bebidas alcohólicas y beber agua -recomendable 1,5 litros diarios- para favorecer la fluidificación de las secreciones respiratorias. 

¿Cuándo consultar a los profesionales sanitarios?

  • Cuando se agrava la disnea.
  • Si las secreciones (flemas) aumentan, cambian de color o de consistencia (se hacen más espesas) o si aparecen con sangre.
  • Fiebre superior a los 38º C.
  • Dolor intenso en el costado.
  • Somnolencia excesiva o continuada.
  • Dolores de cabeza intensos por las mañanas.

 

Editor: Escuela Cántabra de Salud.
Última modificación: 03/02/2022
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